Vehículos Tesla involucrados en 10 de 11 nuevas muertes por choques relacionados con vehículos de tecnología automatizada

Once personas murieron en choques en EE. UU. que involucraron vehículos que usaban sistemas de conducción automatizados en un período de cuatro meses a principios de este año, según datos gubernamentales recientemente publicados, parte de un patrón preocupante de incidentes relacionados con la tecnología.

Diez de las muertes involucraron vehículos fabricados por Tesla, aunque no está claro a partir de los datos de la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras si la tecnología en sí tuvo la culpa o si el error del conductor pudo haber sido el responsable.

La undécima muerte involucró una camioneta Ford. El fabricante de automóviles dijo que tenía que informar rápidamente los accidentes fatales al gobierno, pero luego determinó que el camión no estaba equipado con su sistema de conducción parcialmente automatizado.

Las muertes incluyeron cuatro choques que involucraron motocicletas que ocurrieron durante la primavera y el verano: dos en Florida y uno en California y Utah. Los defensores de la seguridad señalan que las muertes de motociclistas en choques que involucran vehículos Tesla que utilizan sistemas automatizados de asistencia al conductor, como el piloto automático, están en aumento.

Los nuevos accidentes fatales están documentados en una base de datos que la NHTSA está construyendo en un esfuerzo por evaluar ampliamente la seguridad de los sistemas de conducción automatizados, que, liderados por Tesla, se utilizan cada vez más. Solo Tesla tiene más de 830.000 vehículos en las carreteras de EE. UU. con los sistemas. La agencia requiere que las compañías automotrices y de tecnología informen todos los choques que involucren automóviles autónomos, así como vehículos con sistemas de asistencia al conductor que pueden asumir algunas tareas de conducción de las personas.

Los 11 nuevos accidentes fatales, reportados desde mediados de mayo hasta septiembre, se incluyeron en las estadísticas publicadas por la agencia el lunes. En junio, la agencia publicó los datos que recopiló desde julio del año pasado hasta el 15 de mayo.

Las cifras publicadas en junio mostraron que seis personas murieron en accidentes que involucraron sistemas automatizados y cinco resultaron gravemente heridas. De las muertes, cinco ocurrieron en Teslas y una en un Ford. En cada caso, la base de datos dice que los sistemas avanzados de asistencia al conductor estaban en uso en el momento del accidente.

Michael Brooks, director ejecutivo del Center for Auto Safety sin fines de lucro, dijo que está desconcertado por la investigación en curso de la NHTSA y lo que él llama una falta general de acción desde que comenzaron a surgir problemas con el piloto automático en 2016.

“Creo que hay un patrón bastante claro de mal comportamiento por parte de Tesla cuando se trata de cumplir con los mandatos de la ley de seguridad (federal), y la NHTSA simplemente está sentada allí”, dijo. “¿Cuántas muertes de motociclistas más necesitamos ver?”

Brooks señaló que los accidentes de Tesla victimizan a más personas que los vehículos de Tesla.

“Ves a personas inocentes que no tenían elección en el asunto siendo asesinadas o heridas”, dijo.

Se dejó un mensaje el martes en busca de una respuesta de la NHTSA.

El número de accidentes de Tesla puede parecer inflado porque utiliza la telemática para rastrear sus vehículos y obtener informes de accidentes en tiempo real. Otros fabricantes de automóviles no tienen esa capacidad, por lo que sus informes de fallas pueden salir más lentamente o no informarse en absoluto, dijo la NHTSA.

NHTSA ha estado investigando el piloto automático desde agosto del año pasado después de una serie de accidentes desde 2018 en los que los Tesla chocaron contra vehículos de emergencia estacionados en carriles con luces intermitentes. Esa investigación se acercó un paso más a un retiro en junio, cuando se actualizó a lo que se llama un análisis de ingeniería.

En los documentos, la agencia cuestionó el sistema y descubrió que la tecnología se estaba utilizando en áreas donde sus capacidades eran limitadas y que muchos conductores no estaban tomando medidas para evitar accidentes a pesar de las advertencias del automóvil.

NHTSA también informó que documentó 16 choques en los que vehículos con sistemas automatizados en uso golpearon vehículos de emergencia y camiones que mostraban señales de advertencia, causando 15 lesiones y una muerte.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte, que también investigó algunos de los accidentes de Tesla en 2016, recomendó que la NHTSA y Tesla limiten el uso del piloto automático a áreas donde pueda operar de manera segura. La NTSB también recomendó que la NHTSA requiera que Tesla mejore sus sistemas para garantizar que los conductores presten atención. NHTSA aún no ha actuado sobre las recomendaciones. (La NTSB solo puede hacer recomendaciones a otras agencias federales).

Se dejaron mensajes el martes en busca de comentarios de Tesla. En el día de la inteligencia artificial de la compañía en septiembre, el CEO Elon Musk afirmó que, según la tasa de accidentes y el total de millas recorridas, los sistemas automatizados de Tesla son más seguros que los conductores humanos, una noción cuestionada por algunos expertos en seguridad.

“Hasta el punto en que crees que agregar autonomía reduce las lesiones y la muerte, creo que tienes la obligación moral de implementarla”, dijo Musk. “Incluso si serás demandado y culpado por muchas personas. Porque las personas cuyas vidas salvas no saben que sus vidas han sido salvadas. Y las personas que ocasionalmente mueren o resultan heridas, seguro que saben, o por su estado, que es, lo que sea, que hay un problema con el Autopiloto.

Teslas con sistemas automatizados han conducido a más de 3 millones de vehículos en la carretera, dijo Musk.

“Son muchas millas recorridas todos los días. Y no va a ser perfecto. Pero la conclusión es que obviamente es más seguro que no implementarlo”.

Además del piloto automático, Tesla vende sistemas de “conducción autónoma total”, aunque dice que los autos no pueden conducirse solos y que los automovilistas deben estar listos para intervenir en todo momento.

La cantidad de muertes que involucran vehículos automatizados es pequeña en comparación con la cantidad total de muertes por accidentes de tránsito en los EE. UU. Casi 43,000 personas murieron en las carreteras de los EE. UU. el año pasado, el número más alto en 16 años, luego de que los estadounidenses regresaran a las calles cuando la pandemia disminuyó. Las autoridades culparon al comportamiento imprudente, como conducir y conducir bajo los efectos de las drogas o el alcohol, por gran parte del aumento.

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